Artículo Especial del Día de la Tierra – Celebrando a las Mujeres Innovadoras en la Industria de la Agrotecnología con Amy Wu, Fundadora de “From Farms to Incubators”

Celebrando a las Mujeres Innovadoras en la Industria de la Agrotecnología

Por Amy Wu

Amy Wu, Fundadora de “From Farms to Incubators”

Nueva York – El libro From Farms to Incubators: Women Innovators Revolutionizing How Our Food Is Grown, es una colección de retratos visuales y escritos de casi 30 mujeres líderes e innovadoras en agrotecnología. El libro analiza con entusiasmo cómo las mujeres emprendedoras están revolucionando la agricultura a través de la alta tecnología, incluida la inteligencia artificial, sensores de suelo sofisticados, blockchain y robótica. Estos casos de negocios demuestran la influencia de la innovación femenina, las nuevas tecnologías aplicadas a los problemas de la agroindustria y las oportunidades de carrera que las mujeres jóvenes pueden encontrar en la agroindustria. Disfrute del extracto a continuación.

Para obtener el libro, haga click aquí y para obtener más información acerca del libro y esta iniciativa, vaya aquí. – Amy Wu, abril de 2021

Mariana Vasconcelos

Una hija de agricultores crea un software inteligente para impulsar la producción de cultivos

A principios de la primavera de 2020, Mariana Vasconcelos se encontró en una encrucijada. Con la propagación mundial de la pandemia de COVID-19, el director ejecutivo de Agrosmart, una empresa emergente de agrotecnología, tuvo que decidir si recortar costos, incluido el personal. El momento parecía extraño, si no potencialmente devastador, porque en el creciente panorama de las empresas emergentes, Agrosmart es una estrella en ascenso.

Agrosmart supervisa los cultivos y proporciona a los agricultores y a toda la cadena de suministro de alimentos conocimientos agronómicos y de trazabilidad. Con sede en Brasil, la empresa utiliza datos adquiridos de sensores instalados en granjas para monitorear los cultivos, con el objetivo de impulsar la producción de cultivos. La misión de la empresa es “hacer que la agricultura sea más productiva, sostenible y resistente al cambio climático”. Vasconcelos creció en una familia de agricultores y dice que quiere ayudar a todos los agricultores a ser más eficientes y aumentar su rendimiento.

La compañía se ha construido hasta casi sesenta empleados y hasta la fecha ha recaudado $ 8,8 millones. Vasconcelos, a pesar de su fachada juvenil, es una presencia dinámica y una oradora atractiva y apasionada. En 2020 fue incluida en la lista de Mujeres Innovadoras del Año de la revista Worth.

La historia personal de Vasconcelo la inspiró a lanzar Agrosmart.

Mariana Vasconcelos, Co-fundadora y CEO de Agrosmart

Es hija de granjeros y cuando era más joven fue testigo de los problemas que enfrentaban. La finca familiar en Pedralva, Brasil, centrada en la caña de azúcar (Brasil es el mayor exportador mundial de caña de azúcar) y en los últimos años pasó a la cría de maíz y caballos; su hermano continúa cultivando vegetales orgánicos y café. En esta desafiante profesión, la frágil línea entre el éxito y el fracaso durante la temporada de cultivo dependía en gran medida de la madre naturaleza y de la intuición del cultivador.

Ella cree firmemente que la innovación, específicamente la agricultura digital, es una herramienta esencial para ayudar a los agricultores, especialmente a los pequeños y medianos productores. Fueron los crecientes problemas relacionados con el cambio climático “los que me hicieron querer llevar tecnología a los agricultores para que pudieran ser más resilientes”, dice.

Con eso en mente, Vasconcelos tomó la decisión de mantener la mayor cantidad de personal posible durante COVID-19. También redujo el precio de los productos de su empresa para hacerlos más asequibles para los pequeños agricultores. “Mantenemos un equipo completo para ayudar a los agricultores a seguir produciendo, pase lo que pase, y hemos reducido nuestros precios para que los agricultores puedan acceder a la tecnología”, dice.

Incluso durante la pandemia, el interés y la demanda de Agrosmart han experimentado un repunte a medida que los agricultores recurren a la tecnología como una solución para reducir costos y aumentar el rendimiento.

Vasconcelos observa: “Los agricultores están buscando más tecnología y necesitan más tecnología para poder comprender lo que ha estado sucediendo en el campo, especialmente con la falta de mano de obra. . . . Tienen que mantener a los trabajadores muy concentrados y aislados [distanciamiento social] tanto como sea posible. También tenemos importaciones muy limitadas y el transporte es muy limitado ”.

Fusión de Pasiones

A pesar de haber crecido en una granja, Vasconcelos tenía poco interés en una carrera en la agricultura, y mucho menos en regresar o administrar la granja familiar, que su padre comenzó antes de que ella naciera (su madre, ahora jubilada, era maestra de escuela).

“No estaba muy interesada en la agricultura y realmente no quería quedarme en la granja”, dice. En un artículo del Financial Times de 2017, admitió: “Pensé que era muy aburrido. Me gustaban los caballos, pero no me gustaba la agricultura ”.

Cuando Vasconcelos tenía 16 años, su padre le entregó las llaves de la panadería familiar, que inició su abuelo, con la esperanza de que ella aprendiera a manejarla en caso de que falleciera a una edad temprana como su padre. La panadería fue en muchos sentidos un compañero de la granja familiar, inspirada por una visión de la granja a la mesa de ofrecer café y alimentos frescos. Continuaría dirigiendo la panadería hasta que Agrosmart despegara.

Después de la secundaria, estudió negocios en la Universidad Federal de Itajubá, una región a unas 270 millas de São Paulo conocida como Silicon Valley de Brasil. Concentró sus estudios en empresas tecnológicas y nuevas empresas y rápidamente se interesó en un área llamada Internet de las cosas. Popularmente conocido como IoT, Internet de las cosas se refiere a un sistema de dispositivos conectados a Internet, incluidos sensores que transfieren datos a través de una red inalámbrica. Se preguntó cómo la IoT podría desempeñar un papel importante en la mejora de la eficiencia en una variedad de sectores.

“Tuve mucho contacto con el hardware, los sensores y la robótica”, dice Vasconcelos, recordando los frecuentes eventos relacionados con la tecnología en su universidad, incluidas las competencias de guerra de robots en las que los estudiantes de negocios e ingeniería solían coincidir.

Después de terminar la universidad, se mudó a Alemania para ingresar al programa de capacitación en Robert Bosch GmbH, donde trabajó en ventas dentro de la industria automotriz. Mientras estuvo en Bosch, siguió el desarrollo de tecnologías de IoT para buscar una forma de utilizar la innovación para ayudar a una variedad de industrias.

A su regreso a Brasil, perdió poco tiempo en lanzar su primera empresa emergente. Ella seleccionó a un estudiante de su época universitaria con quien había participado en competencias de robots y en 2012 cofundó SmartApps, una empresa de consultoría que se enfoca en el uso de soluciones de IoT para una amplia gama de sectores, desde el petróleo hasta el médico y el medioambiental. Al darse cuenta rápidamente de que la empresa tal como se construyó no era escalable, cambiaron su enfoque hacia el desarrollo de conceptos para una empresa escalable. Mariana y su equipo crearon una plataforma de código abierto donde podían conectarse con otros innovadores y donde los desarrolladores e ingenieros podían crear sus propias soluciones (como sensores de edificios). También organizaron hackatones para incentivar a los desarrolladores a crear soluciones.

Su comprensión de la poderosa conexión entre la tecnología y la agricultura la llevó a tomar la decisión de dejar SmartApps y lanzar una empresa de tecnología que se enfocaba únicamente en el mercado agrícola. Un año después, en 2014, Vasconcelos, que entonces tenía veintitrés años, y dos amigos de la infancia, Raphael Garcez Pizzi y Thales Nicoleti, fundaron Agrosmart, que crea un software que utiliza inteligencia artificial para hacer predicciones agrícolas basadas en datos del suelo, condiciones climáticas, y las propiedades genéticas del cultivo.

Vasconcelos señala que ella y sus cofundadores tuvieron la ventaja de que los tres tienen padres que son productores y entendieron los desafíos en la agricultura. Compartían la creencia común de que la ciencia de datos era la solución a los obstáculos en la producción de alimentos.

La puesta en marcha tuvo la suerte de tener una base de operaciones ya preparada: la panadería que Vasconcelos seguía dirigiendo. El equipo también tenía una pequeña base de agricultores, muchos de ellos amigos de sus padres que los habían visto crecer. Los productores estaban ansiosos por ayudar y probar la tecnología y ofrecer comentarios, pero tardaron en comprometerse a la hora de comprar el producto. Vasconcelos cree que la edad y el género fueron barreras añadidas para las ventas y la recaudación de fondos.

“Hubo muchas ocasiones en que los agrónomos no pusieron demasiada fe en lo que estaba haciendo; los propios agricultores estaban muy abiertos a recibirme y me trataban como a una hija, pero en realidad no querían pagarme ni hacer negocios conmigo ”, explica. ¿La solución? “Creamos un equipo más diverso con hombres y personas de mayor jerarquía para las ventas”, dice ella. Hasta ahora, la combinación ha funcionado y ha dado lugar a un aumento de las ventas y la inversión.

Vasconcelos dice que la compañía ahora monitorea más de 3.5 millones de acres de tierras agrícolas y trabaja con grandes corporaciones, incluida Coca-Cola, que usa la tecnología para monitorear las granjas de frutas en Espírito Santo, un estado en el sureste de Brasil.

Una Defensora

Vasconcelos se presenta como alguien que es franco, si no inflexible, sobre hacer una diferencia en los sistemas alimentarios. Hay un poco de defensa entretejida en el ADN de la empresa, y Agrosmart definitivamente tiene voz cuando se trata de abordar problemas importantes como la sostenibilidad y el medio ambiente. Desde 2019, la compañía ha sido miembro del Pacto Mundial de las Naciones Unidas, un colectivo de líderes empresariales que defienden los objetivos de la ONU sobre sostenibilidad.

La propia Vasconcelos ha ganado protagonismo en los últimos años al aportar una mezcla de innovación y novedad como joven emprendedora en un espacio dominado por hombres. En 2018, formó parte de la lista de jóvenes innovadores líderes de “Innovadores menores de 35 años en América Latina 2018” compilada por MIT Technology Review. Ha sido clasificada como parte de “Forbes Under 30” y estaba en la lista “Más creativa” de Fast Company.

El número de mujeres que toman decisiones en la agricultura (mujeres productoras) era muy bajo cuando Vasconcelos era un niño, pero está viendo que emergen más mujeres en el espacio. “En agrotecnología parece bajo y aún queda un largo camino por recorrer, pero está creciendo”, dice esperanzada.

Qué puedo hacer yo

• Contáctenos con cualquier pregunta o recomendación de recursos relacionados con agrotecnología: amy@farmstoincubators.com.

• Presentar una proyección de nuestro cortometraje documental “From Farms to Incubators”, que presenta a las mujeres en agrotecnología. Vea el avance aquí https://vimeo.com/274583785.

• Realice un evento que involucre una discusión. Buscamos personas y organizaciones con ideas afines que deseen ser coanfitriones de eventos, paneles y debates en torno a las mujeres en agrotecnología.

• Comparta nuestro directorio de búsqueda de mujeres innovadoras y emprendedoras en agrotecnología. Si está interesado, envíenos un correo electrónico y estaremos encantados de compartir el enlace insertable. Si conoce a una mujer que debería estar en la lista, envíenos un correo electrónico.

• Únase a nuestras listas de correo para conocer los próximos eventos sobre este tema en: https://hvfarmhub.org/newsletters/

• Lea las publicaciones de la industria para mantenerse al día con las noticias y oportunidades en agrotecnología y agbio.

• Ser miembro de From Farms to Incubators u organizaciones como WIA o WITI que brindan oportunidades de networking y comunidad para mujeres en agrotecnología.

• Asista a eventos de la industria, ya sea en agrotecnología, agbio o food tech, y para dar un paso más, considere hablar en un panel o unirse al comité de planificación de conferencias.

• Obtenga más información sobre las prácticas agrícolas utilizadas para producir sus alimentos (visite granjas, hable con los agricultores, mire las etiquetas de los productos, etc.).

Para obtener más información y conectarse con Amy, envíe un correo electrónico a amy@farmstoincubators.com 

Sitio web oficial: www.farmstoincubators.com

Facebook: https://www.facebook.com/FarmstoIncubators/

Amy Wu es una escritora galardonada por el movimiento de mujeres ag y agrotecnología. Es la Creadora y Directora de Contenido de From Farms to Incubators. En 2021 fue nombrada por Food Tank como una de las “27 Mujeres Inspiradoras que Remodelan el Sistema Alimenticio“.

Obtuvo su maestría en periodismo de la Universidad de Columbia.

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